大人も花粉症で喘息になる?!花粉症と喘息の密接な関係

咳

 
症状が鼻に現れる花粉症、アレルギー性鼻炎と、気管支に現れる喘息。一見、関わりがなさそうな2つの病気ですが、実は切っても切れない関係にあります。離れた場所にある2つの器官の病気が関連しているのはなぜでしょうか。

こちらでは、知っておきたい花粉症と喘息の密接な関係をご紹介します。

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喘息と花粉症

大人の喘息とは

布団

喘息は子どもの病気と思っていませんか。ところが、子どもの患者が人口の7%程度であるのに対し、大人も3~4%を占めています。大人の場合、子どものころの喘息が再発するケースもありますが、大半は成人してからの急な発症です。とくに40歳を超えてからの発症が、半数以上を占めています。

また軽症や中等症の人でも、生命にかかわる激しい発作を起こすこともあるので油断できません。大人の場合、咳などの症状が続いていても、喘息であることに気付かず、風邪薬などでしのいでいることが少なくありません。その結果、こじらせてしまうケースも目立っています。

喘息の症状

ぜんそくの代表的な症状は、咳、呼吸時の喘鳴(ぜんめい)、痰、息切れ、息苦しさ(呼吸困難)などです。喘鳴というのは、呼吸のたびに気道がヒューヒュー、ゼーゼーと鳴る症状です。ぜんそくの特徴的な症状のひとつですが、実際には喘鳴がなく、咳だけが続くタイプもあるため、風邪や気管支炎などと間違えやすいのです。

ただ、風邪などの場合には、昼間でも咳が出ます。一方、ぜんそくの場合は、夜間とくに明け方ごろに激しい咳や息苦しさなどの発作がよくみられます。反対に昼間は、ケロッとしていることも少なくありません。

花粉症と喘息の関係

花粉症は、季節性のアレルギー性鼻炎のひとつ。花粉症とともに通年性のものも含め、アレルギー性鼻炎の患者は年々増えており、国民の4割がアレルギー性鼻炎であるそう。さらに成人の喘息患者のうちアレルギー性鼻炎を合併している人が7割にのぼることが推定されるとの報告があります。

最近では、気管支喘息と花粉症・アレルギー性鼻炎とは、気道に起きるアレルギー性疾患という点から類似した病気と考えられるようになりました。2010年に行われた約2万人を対象とした全国調査でも、喘息の患者さんの約3分の2に同時にアレルギー性鼻炎の症状があり、逆にアレルギー性鼻炎の患者さんの3分の1には喘息症状がありました。

炎症が連続するメカニズム

鼻腔(上気道)と気管支(下気道)とは解剖学的に連続しています。例えば、スギ花粉そのものは粒子の大きさの点から鼻の粘膜に留まり、気管支にまでは到達しません。しかし、スギ花粉により鼻でアレルギー性の炎症が起きると、その場で様々な炎症性細胞が活性化されます。

すると一部の細胞は血流に乗って気管支に達し、そこで炎症を起こします。丁度、強い風に煽られて火の粉が飛び散り、離れたところで火事を起こすのに似ています。

あるいは、細胞自身でなくても、炎症細胞の増加や活性化を引き起こす分子が気管支に到達して炎症を引き起こすことも考えられます。実際に患者さんでこのことを検討した報告もあります。アレルギー性鼻炎でも気管支喘息でも、潜在的には鼻にも気管支にも炎症細胞の流入と活性化が同時に起きている可能性が示唆されました。

”one airway, one disease”

鼻やのどなどは上気道、気管支や肺などは下気道と総称されます。これらは離れた場所にあるものの、ひと続きの空気の通り道となっている。そのうえ、2つの病気は原因となるアレルゲンや、炎症が起きる過程も共通している。

このことから、アレルギー性鼻炎も気管支喘息も、気道というひとつの器官の病気であるととらえる「One airway,one disease」という考えが、近年医療関係者の間では広まっているそう。最近では、「気管支喘息」という用語から「気管支」を外して「喘息」と呼ぶことも提唱されています。

喘息と花粉症の対策方法

点鼻薬・点眼薬だけではダメ

喘息患者は潜在的に鼻炎を合併しており、鼻炎患者は潜在的に喘息の予備軍と考えることができます。花粉症のシーズンが経過するとともに、鼻や眼の症状だけでなく咳や気管支の違和感を感じ始めた方は、気管支にもアレルギー性炎症が起きてきたと考えて下さい。この場合、花粉症の治療に通常用いる経口の抗アレルギー薬や点鼻薬・点眼薬だけでは気管支の症状はなかなか治まりません。

喘息は病院へ

下気道の炎症に対して現在もっとも効果があるとされているのは、吸入ステロイド薬です。吸入器を使い、患部(炎症が起こっている気道)に浸透させるタイプの薬です。ステロイド薬と聞くと「副作用が怖い」と感じる人もあるかもしれませんが、飲み薬とは違って患部にだけ作用するので、長期の使用にも適しています。喘息の改善には時間がかかります。それだけに担当医とよく相談し、自分に合った治療法を選ぶようにすることが大切です。

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まとめ:花粉症と喘息の関係

喘息は大人になってからでもなります。とくに花粉症の方は可能性が大です。おさらいしておきましょう。

  • 喘息は成人後急に発症するli>
  • 花粉症も気管支喘息も気道という一つの器官の病気である
  • 抗アレルギー薬や点鼻薬・点眼薬は喘息には無効
  • 喘息は病院で治療が必要

喘息は命を落とすこともあるという怖い病気です。花粉症である限り、なる可能性があることを知っておきましょう。

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